2014 年,安德烈·鲁布列夫和弗朗西斯·蒂亚福首次在法拉盛草地球场上相互凝视,作为对手。他们当时都 15 岁,蒂亚福在三个月后于 1998 年 1 月出生,作为他们那个时代最被炒作的两个年轻人,他们彼此很了解。他们在美网青少年赛四分之一决赛的激烈角逐中殊死搏斗,蒂亚福在三盘比赛中击败头号种子。之后,他们互相拥抱,热情拥抱。

虽然鲁布列夫在过渡到职业巡回赛时迅速上升到了比赛的顶端,但蒂亚福的道路却远没有那么清晰。他的进步有时会因表现不一致、注意力不集中以及在出色表现后出现太多紧张、残酷的损失而停滞不前。但最终,在同样的场地上最大的球场上,蒂亚福在他自己的时间里登上了这项运动的顶峰。

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他抓住了这个巨大的机会,完美地展示了进攻性网球,发球出色并不断前进。在这个过程中,蒂亚福在所有关键时刻都完全击败了九号种子卢布列夫,在吵闹的主场观众面前打进美网半决赛,以7-6(3)、7-6(0)获胜, 6-4不失发球局。蒂亚福是自 2006 年安迪·罗迪克 (Andy Roddick) 以来第一位在美网打入半决赛的美国男子。

“伙计,这太疯狂了,太疯狂了,”蒂亚福在场上接受采访时说。“[两天]前获得了我生命中最大的胜利,然后出来并获得了另一场重大胜利。安德烈是一名出色的球员,但支持它是巨大的。这是巨大的增长。翻页很难,但我做到了,现在我进入了半决赛。”

纽约第 22 号种子蒂亚福已经进入美网第四轮,因为连续三年进入第二周的壮举而受到广泛赞誉。但他不知道如何看待这些喝彩。他想要的不仅仅是另一个第四轮比赛。尽管面临着艰巨的任务,22 次大满贯冠军拉斐尔·纳达尔,但他在周一取得了职业生涯中最好的胜利。之后,他明确表示他还没有完成。

两名球员都以极其犀利的网球抵达亚瑟阿什体育场,他们的发球表现出色,并且从容应对他们的发球局。蒂亚福以 5-6 的比分在他的发球局中面临一个设定点,他通过正手击球消除了这一点,然后保持发球局。在发球良好、正手击球并继续向前推进之后,他以 130 英里/小时的 ace 击倒了精彩的开局抢七局。

蒂亚福的发球在第二盘达到了新的高度,他的一发得分率达到了 100%,他的水平在他生命中的抢七局中上升得更多,并以反手回击制胜者结束。后来,蒂亚福称这是他职业生涯中最好的抢七局。“老实说,这是一个可笑的决胜局。你无法弥补,”他笑着说。

经过两个多小时的比赛,蒂亚福以一记聪明的正手凌空抽射以 3-3 锁定了比赛的唯一破发。蒂亚福注视着人群,点头庆祝,而鲁布列夫用毛巾捂住脸,在他职业生涯中最好的机会溜走时哭了起来。蒂亚福以他的第 18 个 ace 将比赛结束,让比赛结束得很快。

“我总能在他的球场上找到出路,”他后来说。“我总能找到办法。让我们享受这个——我们还有两个,伙计们。我们还有两个。”

周三早上剩下的六名男性球员中,在最近记忆中最开放的男子大满贯赛事之一中,其中五人在职业生涯中排名前十。他们每个人都在等待这样的机会。Tiafoe 是一个奇怪的人,上个月他的职业生涯最高排名只有 24 位。但他的地位只会让他更加危险,为他提供了鲁布列夫等其他人可能无法发挥的自由水平。

“当然,让我放心,纳达尔已经不在了,”蒂亚福笑着说。“那是真的。每个人都将处于第一次的情况。人们可能会在压力下作呕。人们可能会举起。你永远不知道会发生什么。这将是第一次。拥有这些家伙(三巨头),这一直是个问题。你来自哪里,你叫什么名字并不重要。你遇到了那些人,他们只是说,‘再见’。”

从他在马里兰州、大学公园和他的双胞胎兄弟富兰克林以及他们的塞拉利昂家庭一起打网球的成长时期开始,蒂亚福一直有能力取得伟大的成就。他是一位令人难以置信的运动员,有着高效的发球和混乱的全场进攻风格,这在他的脑海中变得越来越清晰。但有时他的正手会让他失望,他在幕后组织得不够好,而且他很难结束紧张的比赛。

他的进步是循序渐进的,也许没有他希望的那么快,但一段时间以来一直稳定而清晰。一个自称傻傻的孩子,远离球场时脸上总是挂着微笑,有时他似乎还在学习如何发挥杀手的本能。现在他做到了。

<span>照片:艾尔莎/盖蒂图片社</span>